Už dva týdny v Kalifornii platí varování před nebezpečím požárů kvůli kombinaci horka, sucha a silného větru. Evakuace byly v sobotu nařízeny tisícům obyvatel tohoto amerického státu, protože za větrného počasí se k obcím Montecito a Summerland v kopcovité pobřežní oblasti severozápadně od Los Angeles přiblížil rozsáhlý požár. Povinná evakuace se týká také části města Santa Barbara. Severní vítr žene plameny na jih a západ.

Požár, který dostal název Thomas, je třetím nejrozsáhlejším v Kalifornii minimálně od roku 1932. Dnes odpoledne jeho plameny zuřily na ploše téměř 1100 kilometrů čtverečních. A meteorologové dál předpovídají, že situace se bude zhoršovat.

„Ať se to vezme jakkoliv, nebezpečnost požáru se přes víkend zvýšila,“ citovala agentura DPA Kena Clarka z meteorologické služby AccuWeather.

Požár už zničil nebo poškodil přes 1000 domů a vyžádal si nejméně dva lidské životy. Ve čtvrtek úřady oznámily, že zemřel dvaatřicetiletý hasič. Výsledky pitvy oznámené v sobotu potvrdily, že podlehl popáleninám a otravě kouřem.

S živlem nyní bojuje zhruba 8000 hasičů, vítr ale roznáší plameny na stále další místa. Vítr sice v pátek zeslábnul, začátkem víkendu ale opět zesílil na rychlost přes 50 kilometrů za hodinu, v nárazech až na dvojnásobek.

Povinné evakuace se týkají okolí Montecita a Summerlandu, což jsou oblasti obývané převáženě bohatšími lidmi. V oblasti mají vilu například i televizní moderátorky Oprah Winfreyová a Ellen DeGeneresová. „Je to hned nad těmi domy,“ řekl k postupu plamenů mluvčí hasičů Jude Olivas.

Winfreyová na twitteru napsala, že je z postupujících plamenů zděšena. „Stále se modlím za naše městečko. Vítr dnes ráno zesílil a vytvořil pro hasiče dokonalou bouři zla,“ napsala v sobotu celebrita. Podle agentury AP ale není jasné, zda Winfreyová tweetovala z Montecita, kde má vilu, nebo odjinud.

Aktuální vlna požárů v Kalifornii začala 4. prosince. Boj s plameny komplikuje vítr a nízká vlhkost vzduchu. Pokračuje tak mimořádně ničivá sezona požárů, v říjnu zničil živel na severu Kalifornie 10.000 domů, přičemž o život tehdy přišlo více než 40 lidí. Kalifornii sužuje několik oddělených požárů a v terénu jsou teď tisíce hasičů. Škody jdou do desítek milionů dolarů.