Ruské ministerstvo obrany se důrazně ohradilo proti tvrzení skupiny investigativních žurnalistů Bellingcat, že výrazně vyšší počty udělených armádních vyznamenání po roce 2014 svědčí o přítomnosti ruských vojáků v bojových operacích na východě Ukrajiny. Novináři ze skupiny Bellingcat tvrdí, že se od začátku bojů na Donbasu v násobcích zvýšil počet vyznamenání, která se v Rusku udělují výhradně za statečnost v boji. Jde zejména o řády Suvorova a Žukova a o vyznamenání Za zásluhy v boji a Za odvahu.

Ruské ministerstvo takové vysvětlení odmítá, přestože podle agentury TASS připouští, že se počet vyznamenaných v letech 2014–2016 „poměrně zvýšil“. Důvodem prý ale není účast v operacích na Donbasu, nýbrž zvýšený počet prověrek bojeschopnosti ruských vojsk.

Ruské vojenské řády se podle ministerstva obrany neudělují jen za statečnost v reálném boji, jak tvrdí Bellingcat, ale i za vzornou bojovou přípravu a svědomité plnění výcvikových úkolů.

Moskva účast ruských vojáků v bojích na východní Ukrajině vytrvale popírá, i když ukrajinské a západní zdroje mají nezvratné důkazy o opaku. Ruské úřady nicméně přiznávají, že na Donbasu bojují o své vlastní vůli ruští „dobrovolníci“, případně vojáci mimo službu či na dovolené.